Vom Parasiten zum Symbionten: Die Haarbalgmilbe wird eins mit dem Menschen

Vom Parasiten zum Symbionten
Haarbalgmilben werden eins mit dem Menschen

Von Hedwiga Nyarczyk

Sie werden von uns geboren, sie ernähren sich von uns, sie paaren sich mit uns und sie sterben an uns: Forscher haben herausgefunden, dass winzige Haarbalgmilben so abhängig vom Menschen sind, dass sie sich allmählich vom Parasiten zum Symbionten entwickeln. Dies ist nicht unbedingt ein Mangel.

Sie ist etwa 0,3 mm lang und lebt mit uns, mit uns, von uns: Demodex folliculorum Haarbalgmilbe. Die meisten Menschen beherbergen diese Milben, die den größten Teil ihres kurzen Lebens damit verbringen, kopfüber in unseren Haarfollikeln zu hängen, hauptsächlich im Gesicht. Tatsächlich ist der Mensch der einzige Lebensraum von Demodex folliculorum. Ihr gesamter Lebenszyklus dreht sich um den Verzehr abgestorbener menschlicher Hautzellen.

Neue Forschungsergebnisse legen nun nahe, dass das Überleben von Demodex folliculorum so stark vom Menschen abhängig ist, dass die mikroskopisch kleine Milbe dabei ist, sich von einem externen Parasiten zu einem Endosymbionten zu entwickeln – eine vorteilhafte Beziehung zu ihrem Wirt. Mit anderen Worten, diese Milben verschmelzen allmählich mit unserem Körper, so dass sie dauerhaft in und auf uns leben.

Erstmals ist es Wissenschaftlern gelungen, eine vollständige DNA-Analyse unserer jungen Mitbewohner zu erstellen. Durch die Sequenzierung des Genoms kann das Team von Alejandra Perotti Rückschlüsse auf Paarungsgewohnheiten, Körpermerkmale und die evolutionäre Zukunft von Demodex follicularis ziehen. „Wir haben festgestellt, dass diese Milben eine andere Genanordnung für Körperteile haben als andere ähnliche Arten, weil sie sich an das Leben geschützt in den Poren angepasst haben“, erklärt der Biologe von der University of Reading in Großbritannien. “Diese Veränderungen in ihrer DNA führten zu einigen ungewöhnlichen Körpermerkmalen und Verhaltensweisen.”

Haarfollikelmilben kommen in Haarfollikeln im Gesicht, an den Wimpern und an den Brustwarzen vor. Während seiner kurzen zweiwöchigen Lebensdauer ernährt es sich von den Fetten, die von den Zellen in den Follikeln abgesondert werden – ihrer einzigen Nahrungsquelle. Sie sind keinen Nahrungskonkurrenten, Feinden oder anderen Bedrohungen ausgesetzt.

Sex in der Nacht ist eine Milbe in unseren Gesichtern

Nach dem neuen Eine Studie, die in der Zeitschrift Molecular Biology and Evolution veröffentlicht wurde, um Gene zu reduzieren. Das bedeutet, dass sie zu sehr einfachen Organismen geworden sind und ihre Genome auf das Wesentliche reduziert sind. Seine winzigen Beine werden von nur drei einzelligen Muskeln angetrieben, und sein Körper enthält nur minimal Protein – gerade genug, um zu überleben. Daher enthält Demodex folliculorum die geringste Anzahl von Proteinen, die jemals in dieser Art oder verwandten Arten beobachtet wurden.

Die Studie sagt, dass die Genreduktion auch der Grund für ihr nächtliches Verhalten ist. Haarfollikelmilben tauchen einfach unter einer Decke aus Dunkelheit auf, um langsam und mühsam durch die Haut zu kriechen, einen Partner zu finden und sich hoffentlich zu paaren, bevor sie in die sichere Dunkelheit des Follikels zurückkehren.

Denn Milben fehlt der Schutz vor UV-Strahlen. Sie haben auch das Gen verloren, das sie am helllichten Tag aufwachen lässt. Gleichzeitig können sie aber kein Melatonin produzieren – eine Substanz, die kleine wirbellose Tiere nachts aktiv macht. Der Eigentümer regelt dies für Sie. Menschen scheiden nachts Melatonin durch ihre Haut aus, das dann von Demodex folliculorum gefressen wird. Nur so können sie sich paaren und fortpflanzen.

Etwas ungewöhnlich ist auch das Sexualleben der Haarbalgmilben. Im Gegensatz zu anderen Motten, schrieben die Forscher, haben sich die Genitalien aufgrund einer speziellen genetischen Anordnung zur Vorderseite des Körpers verlagert, wobei der Penis des Männchens nach vorne und oben aus dem Rücken herausragt. Dies bedeutet, dass er sich zur Paarung unter das Weibchen stellen und sich an menschliches Haar halten muss.

Evolutionäre Sackgasse

Harte Paarung ist wichtig für das Überleben der jungen Kreaturen. Aber der Pool potenzieller Gene ist sehr klein: Es gibt nur sehr wenige Möglichkeiten, die genetische Vielfalt zu erweitern. Die Studienautoren glauben, dass dies bedeuten könnte, dass Haarbalgmilben auf dem Weg in eine evolutionäre Sackgasse sind. Im schlimmsten Fall könnten sie sterben. Der Studie zufolge wurde so etwas bereits bei Bakterien beobachtet, die in Zellen leben, aber noch nie bei einem Tier.

Was auf den ersten Blick nicht wie ein großer Verlust erscheint, ist für die Menschen nicht unbedingt ein Vorteil. Bislang ging die Wissenschaft davon aus, dass Demodex folliculorum keinen Anus hat und stattdessen Kot in seinem Körper ansammelt, der nach dem Tod der Milbe freigesetzt wird und Hautkrankheiten verursachen kann. Das Forschungsteam widerlegt dies in ihrer Studie. Die Haarfollikelmilbe hat einen Anus, der aufgrund seiner geringen Größe in der Vergangenheit möglicherweise übersehen wurde.

„Motten werden für vieles verantwortlich gemacht“, sagt Henk Braig, Co-Autor der Studie und Zoologe an der Bangor University in Wales. „Ihre lange Beziehung zu Menschen könnte jedoch auch darauf hindeuten, dass sie möglicherweise einfache, nützliche Aufgaben hatten, wie zum Beispiel die Poren in unserem Gesicht offen zu halten.“

Allerdings wurde in der Studie ein weiteres Missverständnis über diese Milbenart widerlegt. Motten haben im Nymphenstadium, also in jungen Jahren, mehr Zellen als im Erwachsenenstadium. Dies widerspricht der bisherigen Annahme, dass parasitäre Tiere ihre Zellzahl schon früh in der Entwicklung reduzieren. All dies zeigt den Forschungsergebnissen zufolge, dass sich Milben auf dem Weg vom Parasiten zum Symbionten befinden.

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