Virus – multiple Mutationen bei Affenpocken

Der Erreger des aktuellen Ausbruchs der Affenpocken ist plötzlich ernsthaft mutiert. Im Vergleich zu Viren aus den Jahren 2018 und 2019 gebe es etwa 50 Unterschiede in ihrem Genom, schrieb ein Team aus Portugal in Nature Medicine. Das ist viel mehr als nach bisherigen Schätzungen erwartet: etwa das Sechs- bis Zwölffache. Ein divergierender Zweig kann ein Zeichen für eine beschleunigte Entwicklung sein. Die Arbeit basiert hauptsächlich auf portugiesischen Fallanalysen.
Experten sprechen bisher von einem generell langsamen Fortschreiten dieser Virusart – insbesondere im Vergleich zu den sehr zahlreichen Mutationen von Sars-CoV-2.

spezifische Muster

Die Studienautoren vermuten, dass hinter dem aktuellen Ausbruch ein oder mehrere Importe aus einem Land stecken, in dem das Virus dauerhaft präsent ist. Super-Distributor-Events und internationale Reisen scheinen eine größere Reichweite gefördert zu haben. „Unsere Daten liefern weitere Beweise für die laufende virale Evolution und mögliche Anpassung beim Menschen“, schrieb das Team unter der Leitung von João Paulo Gomes vom National Institute of Health Doutor Ricardo Jorge (INSA) in Lissabon. Die Mutationsrate sei “wirklich überraschend hoch”, erklärte ein Experte für Virenevolution, Richard Nir (Basel). Mutationen haben ein sehr spezifisches Muster. Forscher vermuten, dass Enzyme des menschlichen Immunsystems für diese Veränderungen im Erbgut verantwortlich sind.

In mehr als 40 Ländern

Auch während des aktuellen Ausbruchs sehen Sie diesen Beschleunigungsschub. Die Rate beträgt ungefähr eine Mutation pro Genom pro Monat – mit einer gewissen Unsicherheit. Das SARS-CoV-2-Virus hat zwei Mutationen pro Genom pro Monat, aber dieses Genom ist etwa siebenmal kleiner. Allerdings sind solche Vergleiche von Mutationsraten wenig aussagekräftig und sagen wenig über die relative Mutabilität von Viren aus. Die Wissenschaftler sind beruhigt, dass die meisten Mutationen wahrscheinlich keine dramatischen Auswirkungen haben werden.
Mehrere Labore haben bereits die Genome von Affenpocken-Fällen analysiert – die meisten dieser Sequenzen gehören zu dem in der Studie beschriebenen Cluster.

In diesem Jahr wurden weltweit etwa 5.000 Fälle von Affenpocken bei Menschen gemeldet. In mehr als 40 Ländern außerhalb Afrikas war die Krankheit im Mai praktisch unbekannt.

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