Steph Curry e Draymond Green hanno fatto pressioni affinché Kevon Looney iniziasse il gioco 6

SAN FRANCISCO – Stephen Curry e Draymond Green hanno trascorso gran parte della seconda metà di gara 5 delle semifinali della Western Conference in panchina a guardare la loro squadra essere cancellata dai Memphis Grizzlies. Ma piuttosto che tenere il broncio per la demoralizzante sconfitta di 39 punti, una delle peggiori sconfitte ai playoff della franchigia nella storia, le due star dei Warriors stavano già concentrando la loro attenzione sulla partita successiva.

Curry e Green sapevano che doveva esserci un cambiamento nella formazione di partenza per aiutare a far ripartire i Warriors, che avevano lottato per trovare il loro ritmo all’inizio delle tre partite da quando Gary Payton II è caduto a causa di un infortunio al gomito. Il debuttante Jonathan Kuminga non lo stava tagliando e non c’era modo che i Warriors volessero un volo di ritorno a Memphis per Gara 7.

La conversazione è continuata durante il volo di ritorno della squadra a San Francisco, ma la risposta è diventata ovvia.

I Warriors avevano bisogno di dimensioni per combattere il rivitalizzato centro dei Grizzlies Steven Adams e più rimbalzi. Il grande uomo Kevon Looney si adattava al conto.

“Kevon, è stato uno di quei ragazzi che è stato un pilastro in tutto ciò che facciamo e non importa cosa – in qualsiasi momento della sua carriera quando il suo numero è stato chiamato, è stato pronto”, ha detto Green. “Sapevamo che non avremmo potuto farcela senza di lui, motivo per cui stavamo facendo pressioni affinché tornasse nella formazione titolare”.

La decisione di avviare Looney nel gioco 6 è stata basata più su una sensazione viscerale che Curry e Green avevano piuttosto che su analisi avanzate. E ragazzo, ha consegnato in modo importante.

Non solo Looney ha aiutato i Warriors a iniziare meglio rispetto alle partite precedenti, ma è stato il miglior rimbalzista sul pavimento. Il veterano di sette anni ha tirato giù 22 rimbalzi, un record in carriera, per battere la vittoria per 110-96 che ha mandato i Warriors alle finali della Western Conference per la sesta volta in otto anni.

Looney ha ottenuto tanti rimbalzi nel primo quarto quanti ne ha messi insieme l’intera squadra dei Grizzlies. Gli 11 rimbalzi hanno eguagliato un record di playoff dei Warriors stabilito da Larry Smith nel 1987.

Looney ha detto che non si era reso conto di aver ottenuto 11 rimbalzi in circa nove minuti fino a quando Andrew Wiggins non glielo ha detto.

“Non stavo nemmeno prestando attenzione”, ha detto Looney. “Volevo inseguire tutti, soprattutto all’inizio della partita, volevo dare il tono che sarebbe stato fisico”.

Alla sirena finale, Looney ha ottenuto 22 rimbalzi da record in carriera, un’impresa che ha detto di non aver compiuto dai tempi del college.

“Holy moly”, ha detto il capo allenatore Mike Brown della performance di Looney sui tabelloni. “Quando è stata l’ultima volta che qualcuno ha avuto 22 schede? È fantastico. “

Guidati da Looney, i Warriors hanno ottenuto 70 rimbalzi sbalorditivi, il massimo in qualsiasi partita di playoff dal 4 maggio 1983, quando gli Spurs ne hanno registrati 75 contro Denver.

Ma Brown è stato ancora più colpito da un altro record della carriera di Looney stabilito venerdì sera. Ha giocato 35 minuti per la prima volta nella sua carriera ed è rimasto a terra per tutto il quarto quarto.

“Li ho fatti scorrere per 17 minuti consecutivi e ho continuato a guardarlo perché dopo i primi cinque sembrava che stesse morendo, e poi nei due successivi sembrava che stesse peggio”, ha detto Brown. “Non so se potrebbe peggiorare e ogni minuto dopo dicevo: ‘Loon, aspetta, Loon, aspetta.’ E lo ha fatto”.

Curry ha definito Looney “irreale” e Klay Thompson, che venerdì somigliava al classico “Game 6 Klay”, ha detto che Looney era “forse il nostro MVP stasera”.

“Wow”, ha continuato. “Sono così orgoglioso di lui”.

Looney, 26 anni, ha combattuto contro gli infortuni nel corso dei suoi sette anni di carriera nella NBA. Ma dopo diversi anni di lotte, Looney era finalmente in salute la scorsa estate. Ecco perché ha fissato un obiettivo all’inizio di questa stagione per giocare in tutte le 82 partite, che ha realizzato e ora indossa come un distintivo d’onore.

“Tutto il duro lavoro, la determinazione e le preghiere… tutto l’inferno che ho passato il mio corpo per arrivare qui sta dando i suoi frutti”, ha detto Looney. “Questa è la sensazione migliore del mondo, quando lavori sodo e chiedi qualcosa e preghi per questo e si avvera davvero e ti fa sentire bene con te stesso.

“Avere momenti come questi è grande, [and I] voglio creare più momenti e più ricordi. ”

Ciò continuerà durante le finali della Western Conference, che inizieranno mercoledì contro Phoenix o Dallas.

Ma per ora, Looney godrà del meritato riposo.

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