Phillies / MLB Dentro il passaggio di Bryce Harper al DH a tempo pieno: “Sento di non fare abbastanza”

Dopo aver giocato in campo esterno ogni giorno per 10 stagioni, Bryce Harper ha sempre pensato che avrebbe dovuto adattarsi a essere un battitore designato, soprattutto perché si è evoluto da un lavoro temporaneo a uno che potrebbe mantenere almeno durante la pausa All-Star.

Ma la star dei Phillies probabilmente non si aspettava che questo lo trasformasse di nuovo in un adolescente impacciato.

“Non ho mai voluto essere in quella modalità di ‘Oh, è nella clubhouse'”, ha detto Harper l’altro giorno prima di una partita a Seattle. “È come quel giovane diciannovenne. Se sono nella club house e la mia squadra sta giocando, è come, ‘Oh no, qualcuno entrerà qui e io verrò sgridato.’ Cosa che, lo so, non accadrà. Ma è ancora quella mentalità di voler essere là fuori per i miei ragazzi”.

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Harper rise, sapendo quanto suonasse ridicolo. C’è qualcosa di rinfrescante, anche un po’ tenero, su una superstar da 330 milioni di dollari, una delle facce del baseball, che si preoccupa di un potenziale rimprovero per non essere in panchina durante una partita. Ma Harper ha ragione, ovviamente, sul fatto che nessuno dei Phillies, di certo non l’allenatore Joe Girardi, si preoccupa di una virgola.

Sono solo grati che stia giocando.

Harper non ha presidiato in campo giusto dal 16 aprile a causa di un sensazione di dolore al gomito destro. Non ha giocato a palla dal 27 aprile. I medici della squadra inizialmente hanno diagnosticato un lieve sforzo nella massa flessoria, un fascio di muscoli e tendini nell’avambraccio vicino al gomito.

Giovedì una visita a Los Angeles con l’eminente chirurgo ortopedico Neal ElAttrache ha rivelato una piccola lacerazione del legamento collaterale ulnare, un infortunio che è prevalente tra i lanciatori e spesso richiede la procedura nota come intervento chirurgico “Tommy John”. Harper si farà un’iniezione domenica. Non proverà a lanciare per altre quattro settimane.

Ma Harper sente dolore solo quando lancia. Poiché oscillare una mazza non richiede il movimento alla rovescia che tende a stressare il legamento, ha detto che i medici gli hanno assicurato che non può fare più danni continuando a colpire. E così ha fatto, grazie all’arrivo in ritardo del DH in Lega Nazionale.

Invece di andare nella lista degli infortunati, che sarebbe stato il suo destino prima di questa stagione, Harper ha iniziato tutte le partite dei Phillies. (Dovrebbe rimanere fuori domenica dopo l’iniezione.) Fino a giovedì sera, quando ha raddoppiato, segnato e guidato in tre corse in un Vittoria per 9-7 al Dodger Stadiumstava battendo .319 (29 su 91) con otto doppie, sei homer e un .967 in base più slugging.

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Non pensare che sia stato facile per lui.

“È molto diverso da qualsiasi cosa io abbia mai fatto in vita mia”, ha detto Harper. “Sto cercando di imparare che tipo di lavoro funziona per me. Non oscillare troppo dove mi fanno male le mani. Non guardare troppi video in cui sto impazzendo, perché non sono mai stata una persona tipo video. È tutto ciò che funziona per te per essere il miglior battitore che puoi. ”

In effetti, essere un DH è più difficile di quanto la maggior parte delle persone pensi, anche per i battitori che ci sono abituati. Quando David Ortiz, il più grande DH di tutti, si è ritirato dopo la stagione 2016, ha avvertito Hanley Ramírez, il suo probabile successore DH con i Boston Red Sox, della sfida che avrebbe dovuto affrontare.

“Sinceramente”, ha detto Ramírez alcuni anni fa, “mi ha detto:” Certi giorni diventerai pazzo. Perché tutto quello che puoi fare è colpire, e quando le cose non vanno bene, cosa puoi fare? ‘”

Come difensore destro, ha detto Harper, è in grado di dimenticare una frustrante battuta inseguendo una volata nel divario o effettuando un tiro forte verso una base. Ha descritto la mentalità come: “Se non avrò un successo, nessuno riceverà un successo” e gli è servito bene. Potrebbe non vincere mai un guanto d’oro, anche se ha salvato otto punti in più rispetto all’esterno medio nel corso della sua carriera.

Ma cosa deve fare un DH dopo una dura battuta? Nient’altro che stufare fino a quando il suo posto nell’ordine non torna di nuovo.

“In realtà penso che l’abbia gestito molto bene”, ha detto Girardi. “Resta in panchina. Prima di colpire, colpisce [in the cage] un po. Non è un adattamento facile per un ragazzo che è un giocatore di tutti i giorni sul campo. Ma è una cosa che abbiamo bisogno che faccia al meglio delle sue capacità”.

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L’adattamento per Harper è stato qualcosa di più della semplice ricerca di una routine adatta tra i pipistrelli. Più che altro, il DH’ing è un’attività individuale, che a volte può sembrare innaturale nel contesto di uno sport di squadra.

Crescendo, il talento di Harper lo ha separato dalla maggior parte dei suoi coetanei. Nel 2009, ha persino preso il suo GED, ha lasciato la scuola superiore dopo due anni e si è iscritto al junior college per affrontare la concorrenza più anziana. Era un fenomeno in tutti i sensi, il che rendeva quasi impossibile mimetizzarsi. La sua migliore occasione era quella di essere un compagno di squadra solidale, e questo significava essere coinvolto nel gioco anche dalla panchina.

Ma come DH, c’è spesso un vantaggio nel ritirarsi nella clubhouse per fare swing extra nella gabbia di battuta o guardare un video di un soccorritore mancino che potrebbe entrare in gioco negli inning successivi. Harper apprezza quella realtà. Sembra solo, nelle sue parole, egoista.

“Ho parlato con Jimmy Rollins l’altro giorno in realtà, andando avanti e indietro con lui, ed è come se va bene essere egoisti da questa parte della palla e capire che devi esserlo”, ha detto Harper. “Va bene. Non è una brutta cosa. È difficile per me sentirlo perché voglio guardare la partita, voglio stare con i ragazzi. Non voglio mai perdere qualcuno che fa una grande commedia, non essere in grado di dire “Ehi, bel lavoro”. Ma arrivi al punto in cui sei un po’ egoista perché è l’unico modo in cui puoi aiutare”.

Il desiderio di Harper di rimanere in panchina per tutto il gioco è così forte che ha accettato un segmento esteso di microfono su ESPN Baseball della domenica sera il 24 aprile. Doveva unirsi alla trasmissione televisiva per il terzo inning, ma è rimasto per gran parte del resto della partita, rimuovendo l’auricolare e il microfono solo quando era il momento di prepararsi per una battuta.

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“Forse ho guardato un po’ troppo la partita quella notte”, ha detto Harper, riferendosi al suo essere andato 0 su 4 con tre strikeout in una sconfitta per 1-0 contro i Milwaukee Brewers. “Mi metto nei guai con me stesso perché voglio supportare i miei compagni di squadra. Ma allo stesso tempo, voglio essere in grado di controllare tutto ciò che posso sul lato offensivo. Guarda la partita, ma prepara anche il meglio che posso”.

Harper sta cominciando a capirlo. Trascorre meno tempo in panchina tra i pipistrelli. Sta facendo un uso migliore del video.

Nick Castellanos ha sostituito Harper nel campo destro, e sebbene lui e l’esterno sinistro Kyle Schwarber siano considerati difensori sotto la media, i Phillies non hanno considerato nessuno tranne Harper nel posto di DH. Ecco quanto è grande il n. 3 telai a tre fori.

Eppure Harper non riesce a scrollarsi di dosso una certa sensazione.

“Non mi sento come se stessi facendo abbastanza”, ha detto. “Stavo dicendo di [catcher] JT [Realmuto]’Devo fare di più,’ devo fare di più. ‘”

Per almeno un altro mese, colpire sarà tutto ciò che Harper può fare. E per i Phillies è più che sufficiente.

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