L’aumento del prezzo per il rilascio di Brittney Griner potrebbe essere un noto trafficante di armi

Per la prima volta da allora Britney Grinerdell’arresto quasi tre mesi fa, la Russia sembra aver pubblicamente segnalato il prezzo richiesto per il suo ritorno sicuro, se si deve credere a molteplici rapporti dei media statali russi.

La Russia sta cercando di scambiare la stella della WNBA in uno scambio di prigionieri con il famigerato trafficante di armi Viktor Bout, diversi organi di stampa russi di proprietà statale hanno riferito venerdìcitando fonti governative anonime.

Bout, le cui imprese gli sono valse il soprannome di “Mercante della morte”, ha inondato di armi i feroci conflitti in Africa e in Medio Oriente, affermano le autorità statunitensi. È stato arrestato durante un’operazione di puntura in Thailandia nel 2008, estradato negli Stati Uniti e condannato a 25 anni per cospirazione finalizzata all’uccisione di cittadini statunitensi, al lancio di missili antiaerei e alla fornitura di aiuti a un’organizzazione terroristica.

Dopo l’arresto di Bout, gli Stati Uniti hanno affermato che i suoi alleati russi hanno cercato di bloccare la sua estradizione dalla Thailandia all’America corrompendo testimoni chiave per fornire false testimonianze. Dalla sua condanna nel 2012, Bout è stato in cima alla lista dei desideri di scambio di prigionieri della Russia ed è stato ripetutamente collegato ai media statali russi con potenziali scambi che coinvolgono americani incarcerati che non si sono realizzati.

La star della WNBA e la due volte medaglia d’oro olimpica Brittney Griner lascia un’aula di tribunale dopo un’udienza, a Khimki, appena fuori Mosca, venerdì. Griner, due volte medaglia d’oro olimpica, è stata detenuta all’aeroporto di Mosca a febbraio dopo che nel suo bagaglio sarebbero state trovate cartucce di vaporizzatori contenenti olio derivato dalla cannabis, che potrebbero comportare una pena massima di 10 anni di carcere. (Foto AP / Alexander Zemlianichenko)

L’ambasciatore degli Stati Uniti in Russia John Sullivan ha visitato mercoledì il Ministero degli Affari Esteri russo a Mosca, ma il Dipartimento di Stato non ha rivelato ciò di cui hanno discusso. Un portavoce del Dipartimento di Stato ha rifiutato di commentare venerdì su Yahoo Sports quando gli è stato chiesto se fossero in corso negoziati per il rilascio di Griner e se la Russia stesse cercando uno scambio per Bout.

“A causa di problemi operativi e di privacy, non siamo in grado di discutere dettagli specifici”, ha affermato il portavoce.

Mentre un rapporto dei media statali russi ha citato una fonte anonima che ha descritto un potenziale scambio di Griner-for-Bout come “probabile”, gli esperti di diplomazia russa lo hanno visto con scetticismo. William Pomeranz, professore di diritto russo e direttore ad interim del Kennan Institute, ha detto a Yahoo Sports di interpretare i rapporti come un segnale che “la Russia vuole davvero fare quel commercio”, ma ha avvertito che non danno alcuna indicazione della volontà degli Stati Uniti.

“Questa è la Russia che dice: ‘Non sarebbe una grande idea?'”, ha detto Pomeranz. “Non sono gli Stati Uniti che dicono di essere interessati. Abbiamo avuto altre occasioni per sbarazzarci di Viktor Bout in passato e non l’abbiamo fatto”.

Griner è dietro le sbarre da febbraio. 17 quando è volata in un aeroporto di Mosca e I funzionari doganali russi avrebbero trovato nel suo bagaglio cartucce di vaporizzatori contenenti olio di hashish. È indagata per trasporto su larga scala di droga e rischia fino a 10 anni in una prigione russa se condannata.

Griner è apparso in un’udienza in un’aula di tribunale fuori Mosca venerdì e la sua custodia cautelare è stata prorogata di un mese. Le foto scattate durante l’udienza mostrano Griner che lascia l’aula ammanettata, il cappuccio di una felpa arancione tirata sopra la testa e i suoi caratteristici dreadlock che fanno capolino.

Il mese scorso, gli Stati Uniti e la Russia hanno completato uno scambio di prigionieri nonostante il deterioramento delle relazioni tra le due nazioni. Trevor Reed, l’ex marine che secondo gli Stati Uniti è stato ingiustamente detenuto in Russia per quasi tre anni, è tornato a casa in cambio di Konstantin Yaroshenko, un pilota russo condannato per traffico di droga.

Il rilascio di Reed lascia in Russia almeno due americani che gli Stati Uniti classificano come detenuti ingiustamente: Griner e Paul Whelan, un altro ex marine condannato a 16 anni con l’accusa di spionaggio. I loro casi sono ora nelle mani dell’Ufficio dell’inviato presidenziale speciale per gli affari degli ostaggi, che si concentra sulla negoziazione del rilascio di ostaggi americani e di altri ritenuti ingiustamente detenuti in paesi stranieri.

Uno scambio 1 su 1 per Griner potrebbe essere particolarmente sgradevole per gli Stati Uniti se la Russia insistesse su Bout in cambio. Bout è una figura molto più nota di Yaroshenko, avendo ispirato il personaggio di Nicolas Cage nel film del 2005 “Lord of War”. La storia del traffico di armi di Bout fa anche apparire minime al confronto le accuse contro Griner.

L’ex alto funzionario del Pentagono Evelyn Farkas spera che l’amministrazione Biden esplori tutte le opzioni per riportare a casa Griner e Whelan, ma sottolinea che c’è un aspetto negativo negli scambi di prigionieri.

“Questo è il tipo di situazione che vogliamo evitare”, ha affermato Farkas, direttore esecutivo del McCain Institute, “perché i russi continueranno a prendere gli americani come esca commerciale se accettiamo tali scambi”.

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