Il grilletto che fa autodistruggere una mamma polpo

La maggior parte delle specie di polpi vive per un anno. Ma la morte delle madri polpi dopo la riproduzione è stata a lungo uno spettacolo scientifico.

Perché esattamente le madri polpo si impegnano in una forma di autolesionismo che porta alla morte subito dopo la riproduzione rimane un mistero. Ma uno studio pubblicato giovedì sulla rivista Current Biology usa il polpo a due punti della California come modello per aiutare a spiegare la fisiologia di questo strano comportamento.

Z. Yan Wang, assistente professore di psicologia e biologia all’Università di Washington e autore dello studio, ha spiegato che la femmina della specie attraversa tre fasi riproduttive.

Dopo che si è accoppiata, la madre produce le sue uova e le maneggia con cura. Prende ogni uovo, uno per uno, legandoli con cura in lunghi fili. Quindi li cementa al muro della sua tana e rimane lì, soffiando acqua sulle uova per mantenerle ossigenate e proteggendole ferocemente dai predatori.

Ma poi smette di mangiare. Comincia a passare molto tempo lontano dalle uova. Perde colore e tono muscolare; i suoi occhi sono danneggiati. Molte madri iniziano a ferirsi. Alcuni strofinano contro la ghiaia del fondo marino, sfregiando la loro pelle; altri usano le ventose per creare lesioni lungo i loro corpi. In alcuni casi, mangiano persino le proprie braccia.

Gli scienziati sanno da tempo che il comportamento riproduttivo del polpo, inclusa la morte, è controllato dalle due ghiandole ottiche dell’animale, che funzionano come l’ipofisi nei vertebrati, secernendo ormoni e altri prodotti che controllano vari processi corporei. (Le ghiandole sono chiamate “ottiche” a causa della loro posizione tra gli occhi dell’animale. Non hanno nulla a che fare con la vista.) Se entrambe le ghiandole vengono rimosse chirurgicamente, la femmina abbandona la sua covata, ricomincia a mangiare, cresce e ha una vita prolungata .

Il nuovo studio descrive specifici percorsi chimici prodotti dalle ghiandole ottiche che governano questo comportamento riproduttivo.

Un percorso, hanno scoperto, genera pregnenolone e progesterone, il che non sorprende, perché queste sostanze sono prodotte da molti altri animali per supportare la riproduzione.

Un altro produce i precursori degli acidi biliari che promuovono l’assorbimento dei grassi alimentari e un terzo produce il 7-deidrocolesterolo o 7-DHC. Il 7-DHC viene generato anche in molti vertebrati. Nell’uomo ha varie funzioni, inclusi ruoli essenziali nella produzione di colesterolo e vitamina D. Ma livelli elevati di 7-DHC sono tossici e sono legati a disturbi come la sindrome di Smith-Lemli-Opitz, una rara malattia ereditaria caratterizzata da gravi problemi intellettivi, dello sviluppo e del comportamento. Nei polpi, il dott. Wang e i suoi colleghi sospettano che il 7-DHC possa essere un fattore essenziale nell’innescare il comportamento autolesionista che porta alla morte.

Roger T. Hanlon, uno scienziato senior presso il Marine Biological Laboratory di Woods Hole, Mass., che non è stato coinvolto nello studio, ha affermato che “questo è uno studio elegante e originale che affronta una domanda di vecchia data sulla riproduzione e sulle morti programmate di la maggior parte dei polpi. ”

Dott. Wang ha detto che “per noi, la cosa più eccitante è stata vedere questo parallelo tra polpi, altri invertebrati e persino umani”. Ha aggiunto che è stato “sorprendente vedere questo uso condiviso delle stesse molecole in animali molto distanti l’uno dall’altro”.

Le molecole possono essere le stesse, ma la morte, ha detto, è molto diversa. Generalmente consideriamo la morte umana come un fallimento, dei sistemi di organi o della funzione.

“Ma in un polpo non è vero”, dice il dott. ha detto Wang. “Il sistema dovrebbe fare questo.”

Leave a Comment